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Com envelhecimento, neurônios se multiplicam

Estudo da Faculdade de Medicina Veterinária e Zootecnia da USP indica que células nervosas não se apagam com o passar dos anos.

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postado em 18/10/2010 08:29

Ludymilla Sá /Estado de Minas

Reprodução: ser-psico.blogspot.com
De todo o corpo humano, o órgão mais intrigante é o cérebro. Inacessível, complexo, detentor da personalidade e centro do conhecimento, ele é uma máquina funcional formada por 86 bilhões de neurônios, que se comunicam entre si por meio de sinapses para fazer a engrenagem funcionar de forma perfeita. Como toda máquina, o cérebro necessita de ajustes para a execução das mais diversas atividades. Mas, ao contrário delas, ele não está sujeito ao desgaste do tempo como a ciência afirmava anteriormente.

Uma série de pesquisas realizadas na Faculdade de Medicina Veterinária e Zootecnia (FMVZ) da Universidade de São Paulo (USP) sugere que o processo de envelhecimento não está, obrigatoriamente, associado à diminuição do número de neurônios. Pelo contrário, os trabalhos constataram que as células nervosas, em vez de se apagar com o processo de envelhecimento, se multiplicam.

"Esta é a grande novidade e mudança de paradigma desse trabalho, ou seja, os neurônios são células que podem, sim, se dividir, se multiplicar e se renovar. Nesse estudo, encontramos neurônios se dividindo em animais idosos", explica o professor Antonio Augusto Coppi, responsável pelo Laboratório de Estereologia Estocástica e Anatomia Química (LSSCA) do Departamento de Cirurgia da FMVZ/USP.

Segundo Coppi, de 1954 a 1984, o uso de métodos de análise inadequados em diversas pesquisas nacionais e internacionais conduziu os cientistas a acreditar que, ao envelhecermos, nosso cérebro perdia células nervosas. "Mas com a publicação do método estereológico, em 1984, os pesquisadores menos resistentes contestaram os resultados anteriores, iniciando o emprego da quantificação de neurônios por estereologia (3D)."

Por meio da estereologia, inclusive, o pesquisador percebeu o processo de divisão dos neurônios de diferentes tipos de animais em etapas da vida. "Trabalhamos com o sistema nervoso simpático de oito espécies de animais (desde o camundongo até o cavalo) e em cada uma estudamos quatro grupos etários – neonatos (três dias de vida), jovens (um mês), adultos (um ano) e idosos (dois a oito anos). A conclusão é que somente na cobaia (camundongo) o número de neurônios diminuiu 21%. Nas outras espécies, permaneceu estável ou aumentou 1.700% durante o envelhecimento", explica.

A teoria da morte inexorável dos neurônios foi seriamente contestada, em 1984, por H. Haug, da Universidade de Lübeck, na Alemanha. Depois de estudar 120 cérebros humanos, Haug observou que o tecido cerebral encolhia quando cortado e corado para os exames de rotina no microscópio. E que o tecido jovem encolhia ainda mais do que o velho. Com isso, ele pôde contestar pesquisas anteriores. Afinal, nas lâminas de tecido cerebral infantil, mais retrátil, as células nervosas apareceriam mais próximas, concentradas. No velho, menos retrátil, os neurônios estariam mais separados. Portanto, a densidade seria menor. A tese explicaria também o número expressivo de pessoas idosas ainda lúcidas.

Três anos depois, outro estudo abalou a teoria da morte neuronal por envelhecimento. O grupo de pesquisadores de R. Terry, da Universidade da Califórnia, mostrou que os cérebros empregados nos primeiros estudos eram de idosos já doentes, influenciando os resultados. Daí, eles estudaram outros 51 cérebros de pessoas consideradas normais e perceberam a diminuição no número de neurônios longos conforme a idade. Por outro lado, constataram um aumento dos curtos e concluíram que, ao contrário de morrer, a células nervosas encurtavam.

Comunicação entre células

Com o advento de técnicas tridimensionais mais precisas, como a usada por Antonio Augusto Coppi para a contagem dessas células, pesquisas demonstraram, então, que o envelhecimento não está associado à perda inevitável de neurônios, excepcionalmente em condições patológicas, como doença de Alzheimer e demência senil, por exemplo.

Para Coppi, é importante saber que o aumento dos neurônios não é proporcional à inteligência. Em pesquisas anteriores, ele constatou uma quantidade maior de células nervosas em animais de grande porte do que em animais menores, reforçando a tese de que o processo intelectual relaciona-se com a forma como as células nervosas se comunicam.

Portanto, ele destaca a importância da prática de uma atividade intelectual constante para exercitar o sistema nervoso. "Assim como exercitamos nossos músculos, nosso sistema nervoso precisa de exercício, tão logo iniciamos nosso processo de envelhecimento, aos 20 anos. A prática da leitura e até de palavras cruzadas é fundamental para isso", reforça.

Metodologia

A estereologia é o método mais usado para a contagem de células, de sinapses ou de qualquer outro constituinte de um organismo. Por meio dessa metodologia, é possível obter o número estimado do objeto estudado, sem subestimar ou sobre-estimar o resultado. Ela permite a análise não apenas em duas dimensões (comprimento e largura), mas também levando em conta a profundidade (3D) e até o fator tempo (4D).
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